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NASA: Proyecto Railgun y Scramjet

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Con el programa del transbordador espacial terminando, la NASA estudiaba el siguiente paso de la carrera espacial: lanzar scramjets desde railguns. Parece que poco a poco va tomando cuerpo, y ya se saben algunos detalles y cifras sobre cómo funcionará el sistema.

Parece claro que lo veremos tarde o temprano y que la operación se puede dividir en cuatro pasos:

1· Acelerando en el cañón de riel:
Un motor de 240.000 caballos de fuerza lineal convierte 180 megavatios en una fuerza electromagnética, la cual propulsará el scramjet (con la nave espacial, unidos en ese momento) por una vía de 3’22 kilómetros de largo. La nave acelera de 0 a 1770 km/h (Mach 1’5) en menos de 60 segundos. Rápido, pero menos de 3 G’s (G es la aceleración provocada por la fuerza de la gravedad), seguro para vuelos tripulados.

2· Disparando el scramjet:
El piloto enciende un turborreactor de alta velocidad y el scramjet despega desde la vía. La nave sigue acelerando hasta alcanzar Mach 4. El aire que pasa a través del reactor va lo suficientemente rápido como para comprimirse, calentarse a 1650 grados centígrados y poder quemar el hidrógeno en la cámara de combustión, produciendo miles o decenas de miles de kilos de empuje.

3· Entrando en órbita:
Cuando se alcanza la altitud de 200.000 pies (61 kilómetros), no hay suficiente densidad de aire para el scramjet, que ahora ya va a Mach 10. No puede generar más empuje. Es en este momento cuando comienza el vuelo espacial. Las dos naves se separan: el scramjet se dirige de nuevo hacia abajo, saliendo del camino de la nave espacial, que enciende sus cohetes de cola, que la colocarán finalmente en órbita.

4· El aterrizaje:
El scramjet desacelera, usando sus turborreactores para volar de nuevo a la Tierra y aterrizar en la pista. En cuanto a la nave espacial, una vez ha dejado su carga, entra de nuevo en la atmósfera, y vuelve también al punto de lanzamiento. Las dos naves pueden estar listas para otro lanzamiento tras únicamente 24 horas del anterior.

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